Le lancement prévu de l’équipage de la navette spatiale Starliner de Boeing

Fusée Atlas 5 transporte des astronautes L’explosion s’est déclenchée pour la première fois lundi soir. Le ferry Starliner de Boeing, longtemps retardé En orbite pour son premier vol d’essai pilote. Mais un problème avec une valve dans l’étage supérieur de la fusée a contraint les responsables de mission à ordonner un nettoyage deux heures avant le décollage.

Ce fut une déception pour le commandant Barry « Butch » Wilmore et la copilote Sunita Williams, qui étaient en service pour le lancement lorsque le gommage a été annoncé. Ce moment m’a rappelé l’un des dictons préférés de Wilmore : « Vous préférez être au sol plutôt que dans l’espace, vous préférez être au sol. »

On ne sait pas immédiatement quand Boeing et le constructeur de fusées United Launch Alliance seront en mesure de monter une autre tentative, mais les ingénieurs doivent d’abord comprendre ce qui a fait « bavarder » la soupape de surpression d’oxygène de l’étage supérieur Centaur de la fusée dans les dernières étapes. Carburant et ce qui pourrait être nécessaire pour le réparer.

Le compte à rebours jusqu’au lancement de la fusée Atlas 5 et de la capsule de l’équipage Starliner a été interrompu quelques minutes plus tard en raison de problèmes avec la soupape de surpression d’oxygène de l’étage supérieur. La version est maintenant suspendue en attendant la résolution du problème de la valve.

Télévision NASA


Avec des années de retard et plus d’un milliard de dollars dépensés, Starliner est la réponse de Boeing au Crew Dragon de SpaceX, une navette déjà opérationnelle qui a transporté 50 astronautes, astronautes et civils en orbite sur 13 vols, dont 12 vers la station spatiale.

La NASA a financé le développement des deux navettes pour garantir que l’agence puisse envoyer du personnel à l’avant-poste même si la navette d’une entreprise était immobilisée pour une raison quelconque. Bien que Boeing ait mis plus de temps que prévu à préparer son navire pour les vols de l’équipage, tous les systèmes ont été lancés depuis le Pad 41 de la Station spatiale de Cap Canaveral à 22 h 34 HAE.

Les ingénieurs étaient occupés à charger le propulseur lorsque le problème de la valve a été découvert. Après avoir évalué ses performances, les ingénieurs ont constaté que son comportement ne pouvait pas être « confortable » et le lancement a été interrompu.

Vêtus des combinaisons pressurisées bleu foncé de Boeing, Wilmore et Williams, tous deux pilotes d’essai vétérans de la Marine et astronautes en service actif ayant participé à quatre missions spatiales précédentes, sont sortis du Starliner et ont commencé à attendre une autre chance de lancement. .

Sunita Williams, à gauche, et le commandant Butch Wilmore sortent de la capsule Starliner peu après le lancement et sont reconduit à la cabine de l’équipage au Kennedy Space Center.

Télévision NASA


Atlas 5, qui effectue son 100e vol, est la fusée la plus fiable avec un record de lancement parfait. La fusée est équipée d’un système sophistiqué de détection des pannes d’urgence et le Starliner, comme le Crew Dragon de SpaceX, dispose d’un système d’abandon « à enveloppe complète » pour que la rampe de lancement se mette en orbite.

À chaque décollage, Atlas 5 n’aura besoin que de 15 minutes pour placer le Starliner sur une orbite préliminaire. Une fois dans l’espace, les astronautes surveilleront deux tirs de poussée rapides pour affiner l’orbite du vaisseau avant de tester le système de contrôle manuel assisté par ordinateur du vaisseau spatial.

Comme pour les autres rendez-vous de la station spatiale, Starliner s’approchera du laboratoire par derrière et par le bas, fera un cercle jusqu’à un point directement à l’avant-poste, puis se déplacera pour s’amarrer dans le port avant du module Harmony.

Lors de l’approche finale, Wilmore et Williams testeront à nouveau les commandes manuelles de la capsule pour s’assurer que les futurs équipages seront en mesure de modifier la trajectoire ou l’orientation du vaisseau spatial à volonté si nécessaire.

Le Starliner est équipé d’un système de sauvegarde entièrement manuel qui contourne les ordinateurs de vol du vaisseau spatial et permet à l’équipage de commander directement les propulseurs du navire à l’aide d’une télécommande de type joystick. Wilmore et Williams testeront le système après avoir quitté la station le 15 mai et commenceront leur voyage de retour sur Terre.

Quatre missions spatiales entre le commandant du Starliner Barry « Butch » Wilmore et le copilote Sunita Williams, deux pilotes d’essai vétérans de la Marine et astronautes de la NASA.

NASA


Une fois à quai, Wilmore et Williams passeront plus d’une semaine avec les sept membres d’équipage de longue date de la station : les astronautes Oleg Kononenko, Nikolai Chubb et Alexander Grebenkin, ainsi que Matthew Dominik, Michael Barrett, Jeanette Epps et Tracy Dyson de la NASA.

Si le vol d’essai du Starliner se déroule bien, les responsables de la NASA s’attendent à une certification pour les vols réguliers de rotation de l’équipage, en lançant chaque année un Crew Dragon et un Starliner pour envoyer des membres d’équipage de longue durée à la station pour des missions de six mois.

« Une étape absolument importante »

Jim Free, administrateur associé des opérations spatiales de la NASA, a qualifié le test en vol de l’équipage du Starliner, ou CFT, de « étape absolument critique ».

« Je rappelle encore une fois à tout le monde qu’il s’agit d’un nouveau vaisseau spatial », a-t-il déclaré aux journalistes la semaine dernière. « Il y a certainement des choses que nous ne savons pas sur cette mission, et nous pourrions rencontrer des choses auxquelles nous ne nous attendions pas. Mais notre travail en ce moment est d’être vigilant et de rechercher les problèmes. »

Tout en affirmant qu’il pensait que le Starliner accomplirait la mission, Frei a déclaré qu’il ne voulait pas « aller trop loin » car l’équipage n’avait pas encore terminé sa mission avec succès. Mais « quand nous le ferons », a-t-il ajouté, « lorsque nous aurons certifié Starliner, les États-Unis disposeront de deux navettes spatiales habitées uniques qui fourniront une redondance critique pour l’accès à l’ISS ».

Mais ce n’était pas facile.

Après le retrait de la navette spatiale en 2011, la NASA a attribué deux contrats de projet de groupe commercial pour stimuler le développement d’un vaisseau spatial indépendant capable de transporter des astronautes. Station spatiale internationale.

La date cible pour les premiers vols pilotés du CCP est 2017. Les déficits de financement du Congrès et les problèmes techniques ont retardé le développement, notamment une explosion lors d’un essai au sol qui a détruit le SpaceX Crew Dragon.

Mais le constructeur californien de fusées a finalement commencé les vols pilotes en mai 2020, lançant avec succès deux astronautes de la NASA à bord du vol d’essai Crew Dragon vers la station spatiale.

Depuis lors, SpaceX a lancé huit orbiteurs avec équipage de mission vers la station, trois missions de recherche vers le laboratoire basé à Houston. Espace Axiome et un Purement commercial, un voyage à deux hommes et deux femmes en orbite terrestre basse piloté par l’aviateur milliardaire et entrepreneur Jared Isaacman. Au total, 50 personnes ont volé en orbite à bord de Crew Dragons.

C’est une autre histoire pour le Starliner de Boeing.

Lors d’un vol d’essai sans pilote en décembre 2019, une erreur logicielle a empêché l’ordinateur de vol du navire de charger l’heure de lancement correcte depuis le navire Atlas 5.

La capsule Starliner et son module de service sont fixés au mince étage supérieur Centaur du booster Atlas 5 pour le lancement. L’extension en forme de tambour située sous le module de service est une « jupe aérodynamique » conçue pour améliorer l’aérodynamisme lors de l’ascension depuis l’épaisse basse atmosphère.

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En conséquence, l’insertion orbitale requise ne s’est pas produite à temps et, en raison de problèmes de communication non liés, les contrôleurs de vol n’ont pas pu reprendre le contrôle à temps.

Les problèmes logiciels ont été résolus après l’atterrissage du Starliner, ainsi que divers problèmes révélés lors de l’examen après vol. Boeing a choisi d’effectuer un deuxième vol d’essai à ses frais, mais la société a constaté que les vannes du système de propulsion du bloc de service du Starliner étaient bloquées. Les ingénieurs n’ont pas pu résoudre le problème et la capsule a été retirée de son Atlas 5 et renvoyée à son usine de traitement pour réparation.

Les ingénieurs ont finalement identifié un problème d’humidité, probablement une humidité élevée et de la pluie après le roulement du coussin, qui a réagi chimiquement avec le propulseur du propulseur et a créé de la corrosion. La corrosion empêchait les vannes de s’ouvrir sur commande.

Afin d’ouvrir la voie à un lancement en mai prochain, les vannes du nouveau module de service ont été remplacées et le système modifié pour empêcher l’eau de pénétrer dans la rampe de lancement. Un deuxième vol d’essai du Starliner en mai 2022 a été réussi, s’amarrant à la station spatiale comme prévu et revenant sur Terre avec un atterrissage de précision.

Mais après le vol, les ingénieurs ont découvert de nouveaux problèmes : des problèmes avec les connecteurs du harnais du parachute et un souci concernant le ruban de protection enroulé autour du câblage qui pourrait prendre feu en cas de court-circuit.

Les travaux visant à résoudre ces problèmes ont repoussé le premier vol de 2023 à 2024. Après tout, Boeing a dépensé plus d’un milliard de dollars de son propre argent pour financer des vols d’essai supplémentaires et des mesures correctives.

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